D’une pointe à l’autre – randonnée le long du canal Rideau à Burritts Rapids

J’aime bien croire que je connais bien le canal Rideau et toutes les possibilités de randonnées qu’il offre, depuis que j’ai parcouru la Rideau Trail en entier il y a deux ans. Pourtant, au cours des derniers mois, j’ai découvert qu’il existait de nombreux sentiers que je n’avais encore jamais explorés : les sentiers de l’aire de conservation Baxter à Ottawa par exemple, ou encore ceux du Rock Dunder près des lacs Rideau. En fin de semaine, j’ai aussi parcouru pour la première fois le Sentier de l’Île à Burritts Rapids.

Comme son nom l’indique, le Sentier de l’Île permet de traverser une île située sur le canal Rideau d’une pointe à l’autre (le sentier est d’ailleurs appelé Tip to Tip Trail en anglais). Comme il traverse une écluse et le charmant village de Burritts Rapids, le sentier est aussi une belle façon d’en apprendre plus sur le canal Rideau et sa construction.

Écluse de Burritts Rapids
Une randonnée qui débute à une écluse du canal Rideau

L’île de Burritts Rapids a été créée lors de la construction du canal Rideau au 19e siècle. Le canal y a été creusé afin de contourner les rapides sur la rivière Rideau à l’endroit et une écluse a été ajoutée à la pointe est de l’île nouvellement créée. Comme presque toutes les écluses situées le long du canal, celle-ci est encore activée à la main.

Il nous a d’ailleurs fallu traverser l’écluse (il y a une passerelle étroite au-dessus des portes) afin de nous rendre au début du Sentier de l’Île. Une fois sur l’île, le sentier s’enfonce sous les arbres tout en suivant le canal.

Sentier de l'île
Promenade d’automne le long du canal

Après moins d’un kilomètre, nous avons atteint le village de Burritts Rapids. Burritts Rapids est un petit hameau tout mignon, l’un des premiers nés sur les rives de la rivière (vers la fin du 18e siècle). Il a conservé plusieurs de ses bâtiments historiques, dont une église construite en 1832.

Église de Burritts Rapids
Église blanche, couleurs d’automnes

J’avais traversé Burritts Rapids lors de ma randonnée sur la Rideau Trail, mais le Sentier sur l’île me l’a fait redécouvrir sous un autre angle. Le sentier passe même littéralement dans la cour arrière de certaines résidences. Nous avons traversé la rue principale et sommes passés près du pont pivotant datant de 1897 (lui aussi est encore activé à la main), puis nous nous sommes à nouveau retrouvés sous les arbres.

À cet endroit, l’île rétrécit jusqu’à devenir une mince bande de terre. Entre les arbres, nous pouvions voir le canal à notre droite et la rivière Rideau à notre gauche. Comme nous étions la fin de semaine, il y avait quand même beaucoup de gens sur le sentier. Tout le monde avait eu, comme nous, l’idée de venir profiter des couleurs d’automne sur les rives du canal.

Automne à Burritts Rapids
L’automne, la plus belle saison pour randonner

Juste avant d’arriver à la pointe, le sentier permet de descendre près de la rivière Rideau où se trouve un vieux barrage qui sert à régulariser le niveau de l’eau sur la rivière. Le barrage a lui aussi peu changé depuis sa construction il y a 170 ans et est encore activé à la main.

Vieux barrage sur la rivière Rideau
Vieux barrage sur la rivière Rideau

Puis finalement, nous sommes arrivés à la pointe ouest de l’île, où se trouvent deux chaises rouges, emblèmes de Parcs Canada (le canal Rideau étant un site historique national, c’est Parcs Canada qui le gère). De la pointe, la vue est plutôt jolie, et permet presque de s’imaginer à quoi ressemblait la rivière Rideau avant la construction du canal.

Chaises rouges de Parcs Canada
Les fameuses chaises rouges, toujours à l’endroit parfait pour admirer le paysage

Comme nous avions atteint la pointe, il a fallu revenir sur nos pas jusqu’à l’écluse. En tout, le sentier aller-retour a totalisé un peu moins de 5 kilomètres. Le sentier est plutôt plat et large, ce qui n’en fait pas une randonnée difficile. Même mon copain, qui n’est pas un grand amateur de randonnées, a bien aimé. Il faut dire qu’avec un parcours aussi chargé en histoire, difficile de s’ennuyer!

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